Ancestro de todos los animales modernos es encontrado en un antiguo lodazal australiano

Marzo 24, 2020 | 2:11 PM
Impresión artística una pequeña criatura parecida a un gusano que vivió hace 555 millones de años. Foto de Sohail Wasif / UCR
Impresión artística una pequeña criatura parecida a un gusano que vivió hace 555 millones de años. Foto de Sohail Wasif / UCR

March 24 (UPI) -- Una pequeña especie parecida a un gusano llamada Ikaria wariootia está en la parte superior del árbol genealógico que contiene a la mayoría de los animales modernos, incluidos los humanos.

La criatura es la primera bilateriana del mundo, lo que significa que tenía una parte delantera y trasera y lados simétricos, así como una entrada y salida conectadas por un intestino. Las esponjas y las esteras de algas, algunos de los primeros organismos multicelulares de la Tierra, se jactaban de formas variables.

Los miembros del género extinto Dickinsonia, un grupo de criaturas con forma de nenúfar, fueron parte de la explosión de las primeras criaturas multicelulares, pero no tienen la mayoría de las características de los animales modernos, y solo están distantemente relacionados con ellos.

El surgimiento de la simetría bilateral fue clave para la evolución de la vida animal, permitiendo que los animales se muevan de manera más decidida. La simetría también allanó el camino para la

organización anatómica y la complejidad.

Los modelos genéticos sugieren que el antepasado de todos los bilaterianos habría sido pequeño y simple, con solo los órganos sensoriales más básicos. Pero los científicos han luchado por encontrar restos de tal criatura.

Sin embargo, durante los últimos 15 años, los científicos han estado estudiando madrigueras hechas en depósitos del período Ediacarán de hace 555 millones de años en el sur de Australia. Hasta hace poco, no podían estar seguros de cómo era el animal que hizo las madrigueras.

Después de obtener fondos de la NASA, un equipo de investigadores en los Estados Unidos y Australia pudo distinguir las huellas a lo largo de los bordes de las madrigueras utilizando un escáner láser tridimensional.

Las imágenes de alta definición mostraron que las madrigueras fueron hechas por un pequeño animal parecido a un gusano con un cuerpo cilíndrico, cabeza y cola distintas. Los animales no eran más grandes que un grano de arroz. Las crestas en forma de V que se han encontrado en las madrigueras sugieren que la especie se movía por contracción de sus músculos en forma de anillo, conocidos como locomoción peristáltica.

"Pensamos que estos animales deberían haber existido durante este intervalo, pero siempre entendimos que serían difíciles de reconocer", dijo en un comunicado de prensa Scott Evans, graduado recientemente de un doctorado de la Universidad de California, Riverside. "Una vez que tuvimos los escaneos 3D, supimos que habíamos hecho un descubrimiento importante".

Los científicos describieron la nueva especie esta semana en la revista PNAS.

Los investigadores tomaron prestadas y aumentaron palabras del idioma Adnyamathanha, hablado por los pueblos aborígenes de la región, como homenaje a los cuidadores originales de la tierra donde se descubrió la nueva especie. Ikara, la inspiración para el nombre del género, significa "lugar de encuentro" en Adnyamathanha, mientras que el nombre de la especie es una referencia al arroyo Warioota, que fluye a través de la región.

Los primeros bilaterianos del mundo se enterraron en arena bien oxigenada en el fondo del océano, y la evidencia fósil sugiere que las criaturas parecidas a gusanos, comieron materia orgánica enterrada usando su boca, ano y tripa.

"Las madrigueras de Ikaria ocurren más bajas que cualquier otra cosa. Es el fósil más antiguo que tenemos con este tipo de complejidad", dijo Droser. "Dickinsonia y otras cosas importantes probablemente fueron callejones sin salida evolutivos. Sabíamos que también teníamos muchas cosas pequeñas y pensamos que podrían haber sido los primeros bilaterianos que estábamos buscando".

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