La forma en que un animal procesa los números influye en sus probabilidades de supervivencia

Marzo 31, 2020 | 10:43 AM
La competencia numérica de las abejas les ayuda a encontrar el camino de regreso a casa. Foto de Creative Commons
La competencia numérica de las abejas les ayuda a encontrar el camino de regreso a casa. Foto de Creative Commons

March 30 (UPI) -- Si bien algunos animales son matemáticos bastante expertos, la mayoría al menos puede diferenciar entre cantidades más grandes y más pequeñas. Los animales deben ser capaces de comprender los números, para saber cuándo más es más, a fin de encontrar comida y un compañero o, incluso, encontrar el camino a casa.

Según un nuevo estudio, publicado esta semana en la revista Trends in Ecology and Evolution, la competencia numérica de un animal influye en sus posibilidades de supervivencia.

Para el trabajo, el investigador alemán Andreas Nieder encuestó la literatura científica disponible acerca de la competencia numérica de varias especies, incluidas las ranas, lobos, abejas y más.

"Curiosamente, ahora sabemos que la competencia numérica está presente en casi todas las ramas del árbol animal de la vida", dijo Andreas Nieder, neurobiólogo de la Universidad de Tübingen, en un comunicado de prensa. "Diferentes grupos de animales obviamente desarrollaron este rasgo independientemente de otros linajes y eso indica fuertemente que tiene que tener un valor adaptativo. Por lo tanto, la capacidad de discriminar números tiene que tener un gran beneficio de supervivencia y de reproducción".

Las abejas pueden contar puntos de referencia a medida que viajan a los alimentos para realizar con éxito su camino de regreso a la colmena. Estudios anteriores incluso han demostrado que diferentes poblaciones de abejas utilizan dialectos de idiomas únicos para comunicar distancias a sus compañeros.

Si bien las abejas pueden contar marcadores de viaje, otros animales pueden diferenciar entre cantidades de alimentos más grandes y más pequeñas. Los lobos pueden contar tanto el tamaño de su manada como la cantidad de presas a las que apuntan. Saben que un pequeño grupo de alces requiere sólo unos pocos cazadores, pero un grupo de bisontes necesita lobos adicionales para una caza exitosa.

Cuenta de presas, también. Los alces se adhieren a pequeños rebaños, disminuyendo las probabilidades de encontrarse con lobos, o se reúnen en grupos muy grandes, aumentando sus probabilidades de supervivencia en caso de que el grupo sea atacado.

"Así que obviamente están evaluando la cantidad de individuos en sus grupos para sus situaciones de la vida cotidiana", dijo Nieder.

El recuento también está entretejido en el proceso de cortejo y apareamiento de muchas especies. Las ranas hembras, por ejemplo, cuentan una característica específica de la canción de apareamiento de un macho. El que produce más "chucks" durante su canción, gana la oportunidad de aparearse.

Según Nieder, estos casos de competencia numérica no se han compilado y analizado exhaustivamente.

"Muchos de estos hallazgos de comportamiento en la naturaleza generalmente se han recopilado como subproductos o hallazgos accidentales de otras preguntas de investigación", dijo.

Los científicos han estudiado previamente las habilidades matemáticas de una variedad de animales, incluidos pájaros, simios e insectos, pero a menudo estos experimentos de laboratorio proporcionan poco contexto ecológico. Nieder espera que su trabajo más reciente inspire a los científicos a mirar más de cerca las conexiones entre la competencia numérica y las decisiones de caza y apareamiento que toman los animales en la naturaleza.

"Espero poder alentar a los ecologistas del comportamiento a explorar específicamente la competencia numérica en la naturaleza y, al hacerlo, también abrir nuevos campos de investigación", dijo Nieder.

En futuros estudios, Nieder planea investigar los patrones neuronales que usan los animales para procesar los números con el fin de comprender mejor cómo la competencia numérica influye en el comportamiento animal.

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