El coquí de Puerto Rico es la rana más antigua del Caribe

Aabril 9, 2020 | 6:44 PM
Hoy en día, las ranas del género Eleutherodactylus, que incluye el coquí común, dominan el Caribe, habiéndose diversificado en muchas formas y tamaños corporales diferentes. Un fósil recientemente encontrado muestra que han estado en la región durante al menos 29 millones de años. Foto de Alberto Lopez Torres
Hoy en día, las ranas del género Eleutherodactylus, que incluye el coquí común, dominan el Caribe, habiéndose diversificado en muchas formas y tamaños corporales diferentes. Un fósil recientemente encontrado muestra que han estado en la región durante al menos 29 millones de años. Foto de Alberto Lopez Torres

April 8 (UPI) -- El descubrimiento de un pequeño hueso del brazo sugiere que la rana coquí ha vivido en los bosques del Caribe durante al menos 29 millones de años.

El antiguo hueso del brazo, descrito el miércoles en la revista Biology Letters, es la evidencia más antigua de una rana viviendo en el Caribe. El fósil fue encontrado en Puerto Rico, donde la rana coquí es muy querida.

"Es un tesoro nacional", dijo en un comunicado de prensa el autor principal del estudio, David Blackburn, curador de herpetología del Museo de Historia Natural de Florida. "Esta no sólo es la evidencia más antigua de una rana en el Caribe, también es una de las ranas que es el orgullo de Puerto Rico y está relacionada con la gran familia Eleutherodactylidae, que incluye las ranas invasoras de invernadero de Florida".

El fósil fue recuperado en la orilla de un río en el noroeste de Puerto Rico por el coautor del estudio Jorge Vélez-Juarbe, curador asociado de mamíferos marinos en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles.

El sitio de excavación ya ha producido semillas fósiles, así como restos de vacas marinas, entre otras especies. Los científicos también desenterraron los restos más antiguos de roedores y gaviales, un grupo de cocodrilos, en el Caribe.

"Ha habido muchas visitas de las que he salido con las manos vacías en los últimos 14 años", dijo Vélez-Juarbe. "Siempre mantuve mis expectativas no demasiado altas para esta serie de afloramientos".

Anteriormente, los científicos habían utilizado el análisis genético para estimar que las ranas de lluvia vivieron en el Caribe durante la época temprana del oligoceno, pero hasta ahora, no tenían fósiles para probarlo. Los huesos pequeños y frágiles y el clima cálido y húmedo del Caribe no son una gran receta para la preservación.

Después de descubrir el pequeño hueso, Vélez-Juarbe se reunió con expertos para identificar la rana a la que pertenecía el fósil.

Los científicos sospechan que las primeras ranas del Caribe se desplazaron sobre las islas de América del Sur durante el Oligoceno. Hoy, el género Eleutherodactylus presenta 200 especies. Los parientes del coquí dominan los bosques caribeños.

"Este es el grupo más diverso en dos órdenes de magnitud en el Caribe", dijo Blackburn. "Se han diversificado en todas estas diferentes especies con varias formas y tamaños corporales. Varias especies invasoras también son de este género. Todo esto plantea la cuestión de cómo llegaron a ser así".

Los investigadores esperan que descubrimientos adicionales den más luz sobre la evolución temprana de las ranas Eleutherodactylus en el Caribe.

"Estoy encantado de que, poco a poco, estemos aprendiendo sobre la vida silvestre que vivió en Puerto Rico hace 29-27 millones de años", dijo Vélez-Juarbe. "Los hallazgos como este nos ayudan a desentrañar los orígenes de los animales que vemos hoy en el Caribe".

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